Variation de masse

20 Minutes, Le Point, 7sur7, iTélé, RTL, Le Huffington Post, Metronews, Ouest-France, la Tribune de Genève, La Dépêche, L’ObsLibération, TV5 Monde… Ce n’est qu’une liste partielle des sites d’actualité, souvent soi-disant sérieux, chez qui personne ne fait même l’effort de lire les dépêches de l’AFP avant de les publier.

Le robot, qui pèse 100 kg sur la Terre, a une masse d’un gramme sur la comète.

Ils ont tous publié cette phrase. Cette phrase, qui doit vous paraître bizarre si vous avez vaguement suivi le tronc commun de physique enseigné avant le Brevet des collèges, et vous hérisser le poil sur le dos si vous avez la chance d’avoir continué jusqu’à un bac S (ou L avec option sciences).

Petit rappel : de manière générale, la masse d’un objet ne change pas, sauf s’il perd ou gagne de la matière¹. Philae a une masse de l’ordre de 98 kg, point. Celle-ci ne peut changer que s’il perd des morceaux ou recueille de la caillasse ou de la poussière.

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D’après ma balance, je pèse 853 N. Habillé.

Le poids, lui, est bien sûr dépendant de la gravité, et celui de Philae passe de l’ordre de 960 N sur Terre à environ 10 mN sur Churyumov-Gerasimenko.

Comme le newton est une unité que personne ne se représente en vrai, on donne souvent l’équivalent en (kilo)grammes à la surface de la Terre : Philae « pèse » 98 kg ici et environ 1 g là-bas. C’est approximatif, mais bien plus parlant pour beaucoup de gens et cette approximation est acceptable dans le cadre de la vulgarisation.

En revanche, dire que sa masse passe à un gramme, ce n’est plus une approximation : c’est une faute pure et simple. Que plusieurs dizaines de titres puissent la reprendre en chœur sans corriger — alors qu’il suffit de remplacer « masse » par « poids » — en dit long sur le sérieux de l’information qu’on peut attendre aujourd’hui des journaux chargés de nous éclairer…

¹ À ma connaissance, il existe une poignée de cas où la masse d’un objet change sans apport ni retrait de matière : la fusion et la fission atomiques notamment. J’ai aussi entendu dire que je devenais plus lourd quand les filles devenaient plus jolies, mais je crois que c’était une image.